Viime kausi

Leedsillä oli täysi lupa lähteä viime kauteen hyvillä mielin ja maltillisen isoin odotuksin.

Valkopaidat palasivat 16 vuoden tauon jälkeen Valioliigaan kaudeksi 2020-21 ja sijoittuivat heti sensaatiomaisesti yhdeksänneksi. Putoamisviivaan oli matkaa yli 30 pistettä.

Mikään ei varoittanut Leedsin kannattajia siitä, millainen tunteiden vuoristorata kaudesta 2021-22 oli tulossa. Seura teki sesongin alla muutaman fiksun hankinnan, ja kaikki näytti hyvältä.

Päävalmentaja Marcelo Bielsaan oli vankkumaton luotto, vaikka Valioliiga-kauden ensimmäinen voitto tuli vasta lokakuussa. Argentiinalaisstrategi oli yksi Leedsin pidetyimmistä valmentajista vuosiin.

Helmikuun lopussa oli haikeiden hyvästien aika. Bielsan kolme ja puoli vuotta kestänyt pesti päättyi neljän ottelun tappioputkeen, jonka aikana Leeds päästi peräti 17 maalia. Valmentajanvaihdos oli täysin oikea päätös, jota kukaan ei olisi halunnut tehdä.

Artikkeli jatkuu kuvan alla.

Marcelo Bielsa johdatti Leedsin 170 otteluun. Kuva: Getty Images

Bielsan tilalle tuli yhdysvaltalainen Jesse Marsch, joka saapui Englantiin kaksijakoisella ansioluettelolla. Toisaalta Marsch oli Red Bullin maineikkaan valmentajahautomon kasvatti, mutta toisaalta hän oli rapakon takaa tuleva jenkki, joka sai edellisestä työpaikastaan RB Leipzigista kenkää 21 ottelun jälkeen.

– Luulen, että siihen (yhdysvaltalaisiin valmentajiin) liittyy leima, sanoi Marsch nimityksensä jälkeen.

– Ihmiset vihaavat sanan soccer (amerikanenglanti) kuulemista. Minä olen käyttänyt sanaa football (brittienglanti) siitä asti, kun olen ollut ammattilaisjalkapalloilija. Me sopeudumme Yhdysvalloissa yhä enemmän ja enemmän siihen, mitä peli täällä on, mikä on meidän yhteytemme siihen, mitä tämä liiga on ja mitä urheilu on tässä maassa.

Marschilla oli 12 ottelua aikaa vakauttaa joukkueen kurssi ja säilyttää seuran paikka Valioliigassa. Noista peleistä Leeds keräsi 15 pistettä. Sarjapaikka varmistui vasta päätöskierroksella, kun Leeds voitti Brentfordin vieraissa 2-1 ja Burnley hävisi kotonaan samoin lukemin Newcastlelle.

Leedsin viime kauden ahdinkoa kuvaa hyvin se, ettei joukkue yltänyt missään vaiheessa 15. sijaa ylemmäs sarjataulukossa. Putoamisen uhka oli koko ajan läsnä tai vähintäänkin vaanimassa nurkan takana.

Kesän siirtoikkuna

Leeds on ollut varsin aktiivinen kesän siirtomarkkinoilla.

Hyökkäyspäähän hankittiin RB Salzburgista Marschin entinen suojatti, Yhdysvaltojen maajoukkuepelaaja Brenden Aaronson, 22, joka saa paiskia kovaa töitä näyttääkseen kannattajille, miksi hänestä pulitettiin lähes 33 miljoonaa euroa.

Salzburgista saapui myös oikea laitapuolustaja Rasmus Nissen Kristensen, 25, joka on esiintynyt kahdeksan kertaa Tanskan maajoukkueessa.

Keskikenttää on vahvistettu Bayern Münchenissä vähälle vastuulle jääneellä Marc Rocalla, 26, Manchester Cityn akatemiasta saapuneella Darko Gyabilla, 19, sekä RB Leipzigista hankitulla Tyler Adamsilla, 23.

Rocasta odotetaan korvaajaa Kalvin Phillipsille, 26, joka siirtyi vajaan 50 miljoonan euron kaupassa Manchester Cityyn.

Artikkeli jatkuu twiitin alla.

Toinen ison profiilin lähtijä on laitahyökkääjä Raphinha, 26, joka siirtyi lähes 60 miljoonalla eurolla Barcelonaan. Hänen korvaajakseen hankittiin Luis Sinisterra, 23, Feyenoordista.

Lisäksi Leeds on lähettänyt lainalle Tyler Robertsin, 23, Charlie Cresswellin, 19, ja Jamie Shackletonin, 22.

Leeds on yhdistetty huhuissa Club Bruggen hyökkäävään keskikenttäpelaajaan Charles De Ketelaereen, 21, mutta hän on myös AC Milanin tähtäimessä.

Leedsin siirtokohteet ovat enimmäkseen nuoria tai nuorehkoja pelaajia, joista voi olla seuralle useaksi vuodeksi hyötyä niin urheilullisesti, kuin myöhemmin taloudellisesti seuraavan siirron merkeissä.

Avainpelaajat, valmennus ja ihanneavaus

Jesse Marsch pääsee kesän aikana muovaamaan Leedsistä enemmän itsensä näköistä joukkuetta. Viime kaudella jenkkiluotsin yksi ja ainoa tehtävä oli säilyttää joukkueen sarjapaikka.

Marschin ja Bielsan peli- ja valmennustapojen välillä on tiettyjä yhtäläisyyksiä, mutta Leedsiltä on turha odottaa samanlaista jalkapalloa kuin Bielsan parhaina päivinä.

Myös Marsch edellyttää pelaajiltaan raudanlujaa kuntoa ja juoksuvoimaa, jota vaaditaan Red Bullin valmentajahautomon suosimaan prässipelaamiseen.

Marsch on sanonut, että formaatiot ovat hänelle toissijainen asia pelitavan ja prässin rinnalla, mutta historia kielii, että hän luottanee neljän puolustajan alakertaan ja kahteen keskikentän pohjapelaajaan.

Jenkkiluotsi lähti viime kaudella ainoastaan Manchester Cityä vastaan viiden puolustajan linjalla, ja lopputuloksena oli neljän maalin tappio.

Artikkeli jatkuu kuvan alla.

Jesse Marschilla on meneillään ensimmäinen kesä Leedsin valmentajana. Kuva: Getty Images

Toppareiksi vahvimmin ovat ehdolla Diego Llorente, 28, ja Liam Cooper, 30, mutta Pascal Strujik, 22, on hyvä kirittäjä ja korvaaja kummallekin. Robin Koch, 26, pystyy paikkaamaan niin keskuspuolustajana kuin keskikentällä. Yksi laatuhankinta ei tekisi toppariosastolle pahaa. Ykkösvahtina jatkaa Illan Meslier, 232.

Ikiluotettavat Stuart Dallas, 31, ja Luke Ayling, 30, kantavat yhä isoa vastuuta puolustuksen laidoilla, mutta Junior Firpo, 26, ja Rasmus Kristensen, 25, saattavat painaa hyvillä näytöillä konkareista ohi. Firpo loukkaantui hiljattain harjoitusottelussa, ja häneltä menee luultavasti alkukausi sairastuvalla.

Marc Rocasta odotetaan keskikentälle pallollista johtajaa, joka saa vierelleen box-to-box -tyyppisen pelaajan. Mateusz Klich, 32, on kokenein vaihtoehto, mutta Tyler Adams istutettaneen toisen uuden tulokkaan vierelle. Myös Darko Gyabilla on edellytykset nousta nopeastikin isoon rooliin valkopaitojen keskustassa ja tämän kauden läpimurtopelaajaksi. Kirittäjänä toimii Adam Forshaw, 30.

Hyökkäyksen toisella laidalla kiitää Jack Harrison, 26, ja toisen puoliskon paikasta kisaavat Luis Sinisterra ja Daniel James, 25, jota hyödynnettiin viime kaudella usein myös piikissä tai piilokärkenä. Rodrigo, 32, häärii joko keskushyökkääjänä tai kärjen alapuolella riippuen siitä, ketä kärkeen on käytettävissä. Espanjalaistaiturin kanssa minuuteista kisaa Brenden Aaronson.

Toiveissa on, että loukkaantumisista kärsinyt hyökkääjä Patrick Bamford, 29, pystyisi vielä palaamaan entiselle tasolleen. Ei olisi suuri ihme, jos Leeds etsisi vielä hyökkäyspäähän uutta verta.

Näin käy

Leeds tähyää luonnollisesti korkeammalle kuin viime kaudella, mutta joukkue on yhä Marschin projektin alkumetreillä, joten odotusten kanssa on oltava varovainen.

Uusia pelaajia on hankittu puoli kentällistä, mutta Phillipsin ja Raphinhan korvaaminen ei ole helppoa. Kummatkin olivat Leedsissä pelipaikoillaan sarjan parhaimmistoa.

Leedsillä oli viime kaudella valtavia ongelmia puolustuspäässä. Se hävisi peräti kymmenen kertaa vähintään kolmella maalilla, ja mukaan mahtui myös pari todella rumaa murskatappiota. Ainoastaan sarjajumbo Norwich päästi viime kaudella enemmän osumia.

Hyökkäyspään tehoissa Leeds ei jäänyt kauas keskikastin joukkueista, mutta kummallakin kenttäpuoliskolla on syytä parantaa, jos seura haluaa välttää toisen peräkkäisen putoamistaistelun.

Leeds vähimmäistavoite on alemmassa keskikastissa, mutta Marschin ja hankintojen onnistuessa valkopaidoilla on mahdollisuus kavuta ylemmäksikin. Kärkikymmenikköön pääseminen saattaa olla toiveajattelua, sillä Marschin projekti on varsin nuori verrattuna muihin samoista sijoista kamppaileviin joukkueisiin.