Sheffield United – kausiennakko 2019-20: Historiallinen areena palaa Valioliigaan, mutta vain kauden ajaksi

© Kuva: Getty Images

Viime kausi

Valioliigan perustajajäseniin lukeutuva Sheffield United ei kuulunut Mestaruussarjan nousijasuosikkien joukkoon, mutta niin vain Blades sijoittui sarjan kakkoseksi ja palasi pääsarjatasolle ensimmäistä kertaa 12 vuoteen. Kautta leimasi tasaisuus, ja Sheffield United löytyikin sarjan kärkikuusikosta yhtäjaksoisesti syyskuun alusta lähtien. Viimeisen neljänneksen se majaili kokonaisuudessaan kärkikolmikossa, kunnes nousu varmistui toiseksi viimeisellä kierroksella. Sheffield Unitedin nousujuhlat pantiin pystyyn siviilikamppeet päällä stadionin sisätiloissa, sillä kakkossija sinetöityi Leedsin jäätyä tasapeliin Aston Villaa vastaan.

Eroa Mestaruussarjan kolmoseen Leedsiin tuli lopulta kuusi pistettä. Mestari Norwich puolestaan haali viisi pistettä Unitedia enemmän. Sheffield United oli koko sarjan paras kotijoukkue – tasapisteissä Norwichin kanssa – ja toiseksi paras vierasryhmä. Menestys tuli puolustuksen kautta, sillä Bladesin päästettyjen maalien määrä 41 oli koko sarjan vähäisin, yhdessä samaan lukemaan yltäneen Middlesbrough’n kanssa. Tehtyjä maaleja Sheffield Unitedille kirjattiin 78, neljänneksi eniten sarjassa.

Sheffield United ei hävinnyt koko kauden aikana kertaakaan kahta peliä peräkkäin. Voitottomien pelien putkikin venyi pahimmillaan vain kolmeen otteluun. Kauden yhdeksästä tappiosta seitsemän tuli sarjan ensimmäisellä puolikkaalla, joten vahva loppukausi sinetöi nousun. Kaikkein vakuuttavin jakso osui kierroksille 32-38, kun Sheffield United voitti seitsemästä pelistä kuusi ja pelasi kerran tasan, pitäen maalinsa koskemattomana seitsemässä ottelussa putkeen.

Sheffield United pelasi käytännössä koko kauden formaatilla 3-5-2, eikä avauskokoonpanoon tarpeettomasti kajottu. Maalivahti Dean Henderson pelasi kauden kaikki peliminuutit, ja ihanneavaus pelasi aina kun jaksoi, ja vammoilta ja pelikielloilta pystyi. Eikä loukkaantumisia valmentaja Chris Wilderin onneksi juurikaan koettu, vaan pelaajisto pysyi läpi kauden suorastaan hämmentävän terveenä.

Sheffield Unitedin yhtenäistä pelaajaryhmää kuvastaa hyvin se, että joukkueessa ei ollut viime kaudella ainuttakaan pelaajaa Britteinsaarten ulkopuolelta. Suuret tähdet olivat harvassa, ja joukkue koostuikin lähinnä rutinoituneista sarjajyristä. Suurimmat otsikot valtasi 23 maalia tehnyt konkarikärki Billy Sharp, joka valittiin kahdesti sarjan kuukauden pelaajaksi sekä kauden päätteeksi sarjan tähdistöjoukkueeseen.

Cup-otteluista ei Sheffield Unitedille muisteltavaa jäänyt. FA Cupissa matka katkesi jo avauskierroksella kotitappioon Barnet FC:tä vastaan eikä Liigacupissakaan otteluita kertynyt kuin yksi. Liigacupista Sheffield Unitedin pudotti – niin ikään tämän kotikentällä – Hull City rankkarikisan jälkeen.

Pelaajasiirrot - lähteneet

Danny Lafferty (vp, 30, ilman seuraa) – Pohjois-Irlannin maajoukkueessakin nähty Celticin kasvatti pelasi Sheffield Unitedissa vain 18 minuuttia, eikä miehen sopimusta jatkettu. Vietti kevätkauden lainalla Ykkösliigan Peterborough Unitedissa, ja uutta seuraa etsitään.

Martin Cranie (kp, 32, Luton) – Southampton-taustainen toppari sai viime kaudella minuutteja 15 ottelussa, joista vain neljässä hän pelasi täydet minuutit. Profiilipelaajien stuntille ei nähty käyttöä Valioliigassa, joten ura jatkuu Mestaruussarjan Lutonissa.

Paul Coutts (kk, 30, Fleetwood Town) – Viisi kautta Sheffield Unitedissa pelannut skotti pelasi 13 ottelussa vaivaiset 300 peliminuuttia, eikä roolia valioliigajoukkueesta löytynyt. Niinpä ura jatkuu Ykkösliigan Fleetwood Townissa.

Conor Washington (h, 27, Hearts) – Pohjois-Irlannin maajoukkuehyökkääjä siirtyi Sheffield Unitediin viime kesänä, mutta rooli joukkueessa jäi pieneksi. Washington nähtiin kentällä 15 ottelussa, mutta kertaakaan ei tilille tullut täyttä ysikymppistä, ja minuutteja kertyi vain 295. Maalitili jäi avaamatta ensimmäisen kerran ammattilaisuran aikana, ja nyt Washington etsii kadonnutta maalijyvää Skotlannista.

Mark Duffy (oh, 33, Stoke)

Isossa roolissa viime kaudella ollut Duffy siirtyi Mestaruussarjassa pelaavaan Stokeen vuoden mittaiselle lainalle. Ilmeisesti kokeneelle laiturille ei ollut luvassa suurta roolia Valioliigassa. Duffy teki viime kaudella Mestaruussarjassa kuitenkin kuusi maalia ja antoi seitsemän maalisyöttöä, joten sarjatasoa alempana annettavaa ainakin riittää iästä huolimatta.

Pelaajasiirrot - saapuneet

Kuva: Getty Images

Phil Jagielka (36, kp, Everton)

40 A-maaottelua pelannut ja kahdesti Englannin arvoturnausmiehistöön kuulunut Jagielka on Sheffield Unitedin mittapuulla erittäin kokenut hankinta. Jagielka pelasi Evertonissa peräti 12 täyttä valioliigakautta, mutta viime kaudella vastuu väheni. Siksi siirto Sheffield Unitediin – Jagielkan kasvattajaseuraan – oli erittäin looginen ja helposti ymmärrettävä askel. Ympyrän sulkeutuminen on suorastaan romanttista, sillä ”kahden seuran mies” Jagielka pelasi Bladesissa viimeksi kaudella 2006-2007 – juurikin seuran edellisellä valioliigakaudella.

Vaikka ikääntyvän topparin parhaat vuodet ovat jo takana, lienee miehen kotiinpaluulla Bladesille suuri symbolinen merkitys. Konkarin yksivuotinen sopimus oli Sheffield Unitedin uskottavuuden kannalta iso juttu.

Luke Freeman (27, lh, Queen’s Park Rangers) – Hyökkäävä keskikenttäpelaaja Freeman oli nuorempana isonpuoleinen lupaus. Hänestä tuli syksyllä 2007 FA Cupin historian nuorin pelaaja, kun hän pääsi kentälle Gillinghamin paidassa vain 15-vuotiaana. Vuosina 2008-2012 Freeman oli neljän vuoden ajan Arsenalin listoilla, mutta läpimurtoa Gunnersissa ei nähty. Sitten tie vei Stevenagen, Bristol Cityn ja QPR:n kautta nyt Sheffield Unitediin, jossa valioliigadebyytti voi vihdoin toteutua. Erikoistilannespesialisti valittiin viime kaudella QPR:n vuoden pelaajaksi.

Kuva: Getty Images

Ravel Morrison (26, kk, Östersund) – Erittäin erikoinen hankinta Sheffield Unitedilta. Manchester Unitedin kasvatilla on takanaan suuri tulevaisuus, mutta lähihistoria on ollut melkoista alamäkeä niin kentällä kuin kentän ulkopuolellakin. Morrison ei ole onnistunut juuri missään, mutta silti jostain on löytynyt aina uusi ottaja. Parhaat muistot lienevät West Hamista ja QPR:stä. Kiertolainen on nähty viime vuosina Ruotsin lisäksi muun muassa Italiassa ja Meksikossa, ja vaikka loukkaantumisetkin ovat kiusanneet, oli Sheffield United valmis tarjoamaan Morrisonille yksivuotisen sopimuksen. Uhka vai mahdollisuus?

Ben Osborn (24, vkk, Nottingham) – Osborn pelasi Nottinghamissa yhdeksänvuotiaasta, mutta nyt on uusien haasteiden aika. Nottinghamissa Osborn nautti suurta suosiota ja luottamusta, mutta miten onnistuu loikka Valioliigaan? Pystyy pelaamaan myös laitapuolustajana ja keskikentän eri pelipaikoilla.

Callum Robinson (24, vlh, Preston) – Aston Villan kasvatti on tehnyt Prestonissa kovaa jälkeä, mutta miten Robinson pysyy valioliigavauhdissa? Englannin nuorisomaajoukkueissa pelannut Robinson loikkasi viime vuonna Irlannin A-maajoukkuepaitaan. 7,8 miljoonan euron siirtosumma oli heinäkuussa vielä uusi Sheffield Unitedin ennätys. Reisivamma on kiusannut.

Kuva: Getty Images

Lys Mousset (23, kh, Bournemouth) – Ranskalaishyökkääjä on Sheffield Unitedissa todellinen outolintu, sillä hän on joukkueen kokoonpanossa ainoa pelaaja Britteinsaarten ulkopuolelta. Bournemouthissa rooli ja näytöt (yhteensä 3 maalia 58 valioliigaottelussa) jäivät vaatimattomiksi, mutta siitä huolimatta Sheffield United oli valmis murskaamaan ranskalaisen tulon myötä seurasiirtoennätyksensä. Entisestä nuorisomaajoukkuepelaajasta pulitettiin 11,1 miljoonaa euroa.

Kuva: Getty Images

Oli McBurnie (23, kh, Swansea)

Skotlannin maajoukkuemies iski viime kaudella molemmissa kohtaamisissa Unitedia vastaan voittomaalit. Koko kauden aikana McBurnie naulasi kaikki kilpailut huomioiden 24 osumaa. Sheffield maksoi hyökkääjästä 19 miljoonan euron seuran ennätyssiirtosumman, joten odotukset ovat korkealla.

Muhamed Besic (26, pkk, Everton, laina)

Evertonista kauden mittaisella lainasopimuksella saapunut Besic on selkeä vahvistus Sheffieldin keskikentälle. Besic on kuulunut Bosnia-Hertsegovinan maajoukkueeseen, ja pelejä on kertynyt 42 maajoukkueessa. Viime kaudella Besic pelasi lainalla Middlesbrough’ssa, jossa minuutteja tuli 37 ottelussa ja tilastoihin merkattiin kaksi maalia ja viisi maalisyöttöä. Besic on ehtinyt pelata Evertonin paidassa 56 ottelussa miehen saavuttua Evertoniin kakesällä 2014.

Michael Verrips (22, mv, KV Mechelen)

Mechelenistä, Belgian pääsarjasta, ilmaisella siirrolla hankittu Verrips saapui Sheffieldiin siirtoikkunan viimeisenä päivänä. Vastuuta ei luultavasti ole kovin paljon tulossa Dean Hendersonin takana, mutta kesään 2023 ulottuva sopimus on satsaus tulevaisuuteen.

Tiesitkö tämän?

Sheffield United saa ylpeillä useilla historiallisilla rajapyykeillä. Sen kotistadion Bramall Lane on maailman vanhin yhä käytössä oleva jalkapallostadion, sillä siellä pelattiin futista jo vuonna 1862, ja maailman ensimmäinen virallinen jalkapalloturnaus vuonna 1867. Ensimmäinen krikettiottelu samaisella areenalla pelattiin jo 12 vuotta aiemmin. Bramall Lanella nähtiin myös maailman ensimmäinen valaistuksen kanssa pelattu ottelu vuonna 1878. Sheffield United on pelannut Bramall Lanella perustamisvuodestaan 1889 lähtien.

Historiaa tehtiin myös vuonna 1927, kun Sheffield United ja Arsenal kohtasivat historian ensimmäisessä suorana radioon selostetussa ottelussa. Lähetyksen tuotti BBC. Kenttä oli jaettu kymmeneen eri sektoriin, jotta kuulijat hahmottaisivat pelin kulun paremmin. Rangaistusalueita vastasivat numerot 1 ja 10, ja yleisesti käytetty sanonta ”Back to square one” (takaisin lähtöruutuun) onkin peräisin tästä ottelusta.

Valmennus

Kuva: Getty Images

Chris Wilder

Entinen oikea puolustajana pelasi ammattilaisena 1986-2001.

Wilder on Sheffield Unitedin kasvatti ja kannattaja. Hän on tatuoinut seuran tunnuksen ihoonsa.

Wilder syntyi Sheffieldin kupeessa Stocksbridgessä. Hän kävi innolla Bramall Lanella ja lauloi lehtereillä yhdessä The Housemartinsin solistin Paul Heatonin kanssa.

Heaton pelasi niin ikään jalkapalloa, mutta musiikki vei miehen. Wilder jäi sen sijaan jalkapallon pauloihin.

Hän aloitti managerina Alfreton Townissa ja voitti heti historialliset neljä pokaalia, quadruplen. Wilder kiersi Bramall Lanelle reittiä Halifax Town-Oxford United-Northampton Town. Wilder otti 2016 vastuun maailman vanhimmassa Unitedissa.

Wilder, 51, on menestynyt jokaisessa pestissään. Hän on päässyt juhlimaan neljää nousua. 

Manageri tunnetaan kurista ja järjestyksestä. Wilder pitää kiinni aikatauluista. Hän korostaa tiiviin joukkuehengen merkitystä.

Sheffield on Brexit-henkinen entinen teräskaupunki. Wilder sopii paikkakunnan henkeen hyvin. Bladesin nippu on koottu brittiläisistä jalkapalloilijoista.

Sheffield United ylsi viime kaudella Mestaruussarjassa toiseksi ja nousi suoraan. Wilder päätti seuran pitkään jatkuneen alisuorittamisen. Aivan eri asia on, miten suoraviivainen, erikoistilanteita korostava pelityyli sopii Valioliigaan.

Wilder luottaa muotoon 3–4–1–2. Jalkapallomaailmaa ajatuksillaan uudistanut Marcelo Bielsa ihmetteli, miten Bladesin topparit tukevat hyökkäyksiä nousuillaan. Wilder haluaa, että topparit nostavat jopa laitaviilettäjiä korkeammalle. Heitä on vaikea vartioita, mutta huippujoukkueet iskevät takuulla tehokkaasti vastaan, jos Sheffield United menettää pallon. 

Tuore hankinta Phil Jagielka istuu hyvin tyyliin. Seuran kasvatti palaa vihdoin kotiin. Englannin entinen maajoukkuepelaaja sopii kolmen puolustajan alakertaan. 

Keskikentän pohjan John Fleck ja Oliver Norwood kantavat suuren vastuun. Kaksikon tehtävänä on rakentaa ja tasapainottaa. Norwood antaa vaarallisia erikoistilanteita. Fleck luo tilaa kuljetuksillaan. 

Hyökkääjä Billy Sharp osui viime kaudella sarjapeleissä peräti 23 kertaa. Sharp on kettu rangaistusalueelle, mutta pystyykö Sheffield United luomaan niin ikään seuran akatemiassa pelanneelle kymppipaidalle paikkoja?

Wilder osaa repiä äijämäisestä porukasta tehot irti. Hän tarjoaa tarvittaessa jätkille oluet, jotta huumori pysyy kohdillaan. Valioliigan Wilder on jo ristinyt ”Samppanjaliigaksi”. Sheffield United edustaa jättien joukossa perinteisiä brittiarvoja. 

Wilder on joutunut manageriurallaan haastaviin paikkoihin. Valioliigan vaatimustaso edellyttää häneltä sopeutumiskykyä. Hän on onnistunut urallaan hyvin, kun on joutunut selvittämään sotkuja. Korkeimmalla portaalla onnistuminen edellyttää nyanssitasolle sukeltamista, loputonta hienosäätöä. Joukkuehenki ja kurinalaisuus kantavat pitkälle. Jatkossa tarvitaan vielä paljon enemmän.

Tärkein pelaaja

Dean Henderson

Kuva: Getty Images

22-vuotias Dean Henderson on Sheffield Unitedissa paljon vartijana. Maalivahti solmi heinäkuun lopussa uuden, kesään 2022 ulottuvan jatkosopimuksen Manchester Unitedin kanssa, mutta jatkaa toiveidensa mukaisesti lainapestillä Sheffield Unitedissa. Ja töitä nuorella torjujalla tulee totisesti riittämään.

Henderson siirtyi Manchester Unitedin organisaatioon Carlisle Unitedista vuonna 2011 ollessaan tuolloin 14-vuotias. Hän ei ole kuitenkaan toistaiseksi pelannut Manchester Unitedin edustusjoukkueessa ainuttakaan ottelua. Alemmilla sarjatasoilla pelatuilla lainapesteillä jälki on kuitenkin ollut tuhoisaa.

Kaudella 2017-2018 Henderson pelasi Ykkösliigaa Shrewsburyn riveissä erinomaisella tasolla, ja palkinnoksi onnistumisesta hänet valittiin kauden päätteeksi sarjan tähdistöjoukkueeseen. Seuraava kausi vierähti sarjatasoa korkeammalla Mestaruussarjassa, ja nytkin Henderson oli sarjan ehdotonta eliittiä. Nuorukainen pelasi jokaisen Sheffield Unitedin sarjapeliminuutin, kaikkiaan 21 nollapeliä ja päästi 46 ottelussa vain 41 maalia. Se riitti Mestaruussarjan Golden Glove -palkintoon.

Henderson oli Englannin kakkosvahtina mukana mestaruuteen päättyneissä vuoden 2017 alle 20-vuotiaiden MM-kisoissa. Kesän 2019 kehnosti menneissä EM-kisoissa hän torjui Englannin maalin suulla kaikissa kolmessa ottelussa.

Manchester Unitedin tolppien väliin ei noin vain tunkeuduta, mutta jos Henderson onnistuu, tulee hänen nimensä olemaan varmasti kaikkien huulilla, muun muassa Englannin maajoukkueenkin tulevia maalivahtispekulaatioita ajatellen. Eikä Sheffield Unitedin mahdollinen putoaminenkaan välttämättä tarkoita, etteikö Hendersonille löytyisi töitä Valioliigasta jatkossakin.

Arvio

Sija: 20

– Se on uskomatonta. Se on elämän mullistavaa ja saa minut hyvin tunteikkaaksi.

– Me kaikki panimme siihen sydämemme ja sielumme. He ovat erityinen ryhmä pelaajia, ja ansaitsevat tulla muistetuiksi sellaisina, sillä he kestivät paineita viikosta toiseen. Olen hyvin ylpeä heistä. Tunnelmat pelin jälkeen ja pukukopissa tulevat elämään kanssani ikuisesti.

Ei, nämä eivät ole valmentaja Chris Wilderin sanoja viime kevään nousujuhlista, vaan reilun kahden vuoden takaa, huhtikuulta 2017. Tuolloin Sheffield United varmisti mestarina nousunsa Ykkösliigasta Mestaruussarjaan vietettyään kolmannella sarjaportaalla kuusi perättäistä kautta.

Nousun ratkaisseessa ottelussa, jossa Northampton kaatui 2-1, maalinteosta vastasivat Leon Clarke ja John Fleck. Molemmat pelaavat joukkueessa edelleenkin. Joukkueen kapteenina toimi Billy Sharp, aivan kuten nytkin.

Sheffield Unitedin kasvatti Billy Sharp juhli sarjanousua omiensa kapteenina kaksi kertaa noin kahden vuoden sisällä. Kuva: Getty Images

Tämä historia summaa hyvin kaksi asiaa. Ensinnäkin sen, että Sheffield United pelasi Mestaruussarjan ”läpi” erittäin nopeasti – kenties liiankin nopeasti? – ja toisekseen sen, että Bladesilla on kasassa erittäin hyvin yhteenhitsautunut jätkämäinen kaveriporukka. Enemmän kuin osiensa summa.

Tällainen yhtälö antaa usein parempia tuloksia kuin ennakot ja budjettivertailut antavat odottaa. Sheffield United on täynnä itsensäylittäjiä, ja itsetunnon puutteeseen tuskin tulevakaan kausi kaatuu.

Realismi saattaa kuitenkin lyödä vasten kasvoja jo kauden ensimetreillä. Joukkueella on erittäin vähän valioliigakokemusta, eikä mitenkään sattumalta. Englannin pääsarjassa on nähty kaikkiaan 13 pelaajaa, ja vain seitsemän heistä on pelannut yli yhden kauden ottelumäärää vastaavan lukeman otteluita. Kaikkiaan 771 valioliigaottelusta lähes puolet on pelannut Phil Jagielka.

Valioliigan paluu Bramall Lanelle on hieno juttu, ja tunnelma katsomossa tulee epäilemättä olemaan upea. Nyt vastaan asettuu kuitenkin vääjäämättä aivan liian laadukkaita ja huolella valmennettuja joukkueita. Divarijyristä koostuva materiaali on pahasti riittämätön, ja Sheffield Unitedin visiitti Valioliigassa tulee jäämään tällä erää lyhyeksi.

Ihanneavaus

Sheffield United ihanneavaus

Kokoonpanolista

# PelaajaPositioPelipaikkaIkä
25Simon MooreMVMaalivahti19.5.1990
1Dean HendersonMVMaalivahti19.5.1990
-Michael VerripsMVMaalivahti3.12.1996
5Jack O'ConnellKPToppari29.3.1994
12John EganKPToppari17.8.1982
6Chris BashamKPToppari20.7.1988
19Richard StearmanKPToppari19.8.1987
-Ben HeneghanKPToppari19.9.1993
20Kean BryanKPToppari1.11.1996
13Jake WrightKPToppari11.3.1986
-Phil JagielkaKPToppari17.8.1982
3Enda StevensVPVasen laitapuolustaja9.7.1990
18Kieron FreemanOPOikea laitapuolustaja21.3.1992
2George BaldockOPOikea laitapuolustaja26.1.1993
-Muhammed BesicOPOikea laitapuolustaja10.9.1992
4John FleckKKKeskikentän keskusta24.8.1991
16Oliver NorwoodKKKeskikentän keskusta12.4.1991
7John LundstramKKKeskikentän keskusta18.2.1994
-Samir CarruthersKKKeskikentän keskusta4.4.1993
-Luke FreemanHKKHyökkäävä keskikenttä22.3.1992
Ravel MorrisonHKKHyökkäävä keskikenttä2.2.1993
-Callum RobinsonVHVasen laitahyökkääjä2.2.1995
-Ricky HolmesVHVasen laitahyökkääjä20.6.1987
-Ben OsbornVHVasen laitahyökkääjä5.8.1994
10Billy SharpKHKeskushyökkääjä5.5.1986
17David McGoldrickKHKeskushyökkääjä29.11.1987
9Leon ClarkeKHKeskushyökkääjä10.2.1985
-Lys MoussetKHKeskushyökkääjä8.2.1996
-Oliver McBurnieKHKeskushyökkääjä4.6.1996

Eero Laurila, Heikki Kuparinen

Kertoimet ottelulleSheffield United - Manchester United24.11.2019