Manchester United – kausiennakko 2020-21: Vielä ei mestaruudesta pelata, mutta suunta on oikea

© Kuva: Getty Images

Viime kausi

  • Kolmas sija Valioliigassa
  • 66 pistettä, maaliero 66-36
  • 18 voittoa, 12 tasapeliä, 8 tappiota
  • Paras maalintekijä: Marcus Rashford, Anthony Martial (17 maalia)
  • FA Cup: Välierä

Manchester Unitedin viime kausi voidaan jakaa kahteen osaan, vaikeaan alkukauteen ja suorastaan huimaan loppukauteen. Unitedin manageri Ole Gunnar Solskjær sai alkukaudesta kovaakin kritiikkiä, mutta hän onnistui lopulta kääntämään kurssin, kiitos yhden huippuhankinnan. United kipusi sarjassa lopulta peräti kolmanneksi, ja näin ollen seura nähdään taas vuoden tauon jälkeen Mestarien liigassa.

Solskjær sai toivomiaan vahvistuksia ennen kauden alkua. Repaleista puolustusta vahvistettiin kahdella isolla hankinnalla, kun toppari Harry Maguire ostettiin Leicesteristä 87 miljoonalla eurolla ja oikea laitapuolustaja Aaron Wan-Bissaka Crystal Palacesta 55 miljoonalla eurolla. Molemmat nousivat heti Unitedin avauksen pelaajiksi, ja Maguire nostettiin myös samantien kapteeniksi. Lisäksi laitaosastolle tuotiin leveyttä, kun Daniel James ostettiin 17 miljoonalla eurolla Swanseasta.

Harry Maguire tuli isolla rahalla suoraan avaukseen ja nousi Unitedin kapteeniksi. Kuva: Getty Images.

Lisäksi Solskjær pääsi eroon pelaajista, joille hän ei enää nähnyt käyttöä. Monen United-pelaajan seuraavaksi sijoituspaikaksi löytyi italialainen Internazionale. Inter osti Romelu Lukakun noin 74 miljoonalla eurolla. Entinen kapteeni Ashley Young siirtyi myös Interiin, ja Inter lainasi vielä Alexis Sánchezin. Puolustuksesta Marcos Rojo sekä Chris Smalling lähtivät myös lainalle. Smalling pelasikin huippukauden AS Roman puolustuksessa. Rojo vietti kauden Argentiinassa.

Vaihtuvuus näkyi Unitedin pelaamisessa alkukaudella. Kausi lähti silti täydellisesti käyntiin, kun avausottelussa Chelsea kaatui komeasti maalein 4-0. Sen jälkeen United onnistui voittamaan vain yhden ottelun seuraavasta kahdeksasta. Crystal Palace, West Ham sekä Newcastle onnistuivat kaatamaan Unitedin. Tappiot eivät antaneet kovin ruusuista kuvaa Solskjærin prosessista. Samaan ajanjaksoon toki mahtuivat tasapelit Liverpoolin ja Arsenalin kanssa, mutta lokakuussa yhdeksän kierroksen jälkeen United oli vajonnut sarjataulukossa jo 14. sijalle.

Mediassa alkoi ilmestyä kirjoituksia Solskjærin tukalasta tilanteesta. Huhuissa Unitediin yhdistettiin jo Juventuksessa mestaruuksia tuonut Massimiliano Allegri. United-johdossa ei kuitenkaan lähdetty hosumaan. Ja hyvä niin. Marraskuusta lähtien Unitedin tulokset paranivat. Joulukuussa Solskjær sai tärkeän tuloksen, kun City kaatui komeasti derbyssä maalein 2-1. Tulos oli erittäin tärkeä koko joukkueelle ja antoi uskoa tulevaan.

Unitedin ongelma kauden ensimmäisellä puoliskolla oli tulosten ailahtelu. Kuuden ottelun tappioton putki katkesi joulukuun loppupuolella, kun sarjan jumbona majaillut Watford yllätti Unitedin kotonaan maalein 2-0. Vuoden lopulla United oli kuitenkin noussut sarjassa viidenneksi ja tarvittava ryhtiliike oli nähty alun vaikeuksien jälkeen.

Kauden paras hankinta

Paul Pogban kausi oli mennyt tähän mennessä täysin penkin alle loukkaantumisten takia. Pogba joutui lopulta tammikuussa leikkauspöydälle. Unitedin keskikentällä vastuuta kantoivat pääosin Scott McTominay sekä Fred. Kymppipaikalle ei kuitenkaan löytynyt säännöllistä aloittajaa. Mahdollisuutensa saivat Jesse Lingard ja Andreas Pereira, mutta kumpikaan ei roolissa loistanut.

Bruno Fernandes osoittautui Unitedin vuosikymmenen hankinnaksi. Kuva: Getty Images.

Loukkaantumishuolet iskivät Unitedin keskikentälle vuodenvaihteessa. McTominay loukkasi polvensa, ja alkukauden vaihtopenkkiä pääasiassa kuluttanut Nemanja Matic sai saumansa. Matic oli monien papereissa jo kirjoitettu ulos Unitedista, mutta yhtäkkiä kokenut keskikenttäpelaaja olikin joukkueen tärkeimpiä lenkkejä. Matic vastasi huutoon ja piti roolinsa aina kauden loppuun saakka aloittavana pohjapelaajana.

Kymppipaikalla oli silti tarvetta laadulle. 29. tammikuuta United ilmoitti hankkineensa Bruno Fernandesin Sporting Lissabonista noin 55 miljoonalla eurolla. Summa voi kasvaa bonusten myötä. Unitedin kannattajat olivat toiveikkaita, mutta tuskin kukaan osasi ennustaa, minkälainen merkitys Brunon siirrolla olisi loppukauteen.

Järkyttävän kova fakta Fernandesin aikakaudesta Manchester Unitedista on se, ettei seura ole vielä hävinnyt yhtäkään valioliigaottelua, kun mies on ollut kentällä. Helmikuusta alkoi Man Utd- ja ennen kaikkea Bruno Fernandes -show. United pelasi koko loppukauden (14 ottelua) ilman tappiota Valioliigassa voittaen yhdeksän kertaa. Mukaan mahtui muun muassa kauden toinen derby-voitto Citystä. Fernandes teki 14 ottelussa kahdeksan maalia ja antoi seitsemän maalisyöttöä.

Koronatauon jälkeen United sai sairastuvalta Paul Pogban takaisin pelikuntoon. Pogba ja Bruno osoittivat mahtuvansa samaan aikaan kentälle erinomaisesti. Matic täydensi keskikentän kolmikon. Jos kauden alkaessa keskikenttä oli Unitedin heikoin kohta, kauden lopussa se oli yksi liigan parhaista.

Paul Pogba pääsi koronatauon jälkeen taas pelikentille ja nautti pelaamisesta. Kuva: Getty Images.

United oli pitkään sarjassa viidentenä, mutta huima loppukiri nosti joukkueen lopulta toiseksi viimeisellä kierroksella kolmanneksi. Kausi huipentui Leicesteriä vastaan, jossa käytännössä ratkaistiin kumpi joukkue etenee tulevaksi kaudeksi Mestarien liigaan. United kesti vieraissa paineet ja voitti maalein 2-0. Kuvaavaa oli, että ottelun toisen maalin teki Jesse Lingard, jolle osuma oli koko kauden ainoa. Lingardin aikakausi oli tulossa tiensä päähän Unitedissa.

Hyökkäyspäässä tehot jakautuivat kaudella Anthony Martialin ja Marcus Rashfordin kesken. Molemmat tekivät sarjassa 17 osumaa. Hyökkäysduo olikin koko liigan tehokkain maalien muodossa. Mason Greenwood löi itsensä läpi Unitedin hyökkäykseen kauden toisella puoliskolla toden teolla ja vei kesähankinta Daniel Jamesin minuutit oikealla laidalla. Vasta 18-vuotias Greenwood teki kymmenen maalia Valioliigassa. Temppu oli ensimmäinen kerta seuran historiassa, kun 18-vuotias pelaaja tekee vähintään kymmenen maalia kaudessa.

Mason Greenwood tykitti Valioliigassa kymmenen osumaa. Kuva: Getty Images.

Läpimurron teki myös Brandon Williams, joka sai mukavasti vastuuta vasempana laitapuolustajana tai wingbackina. Kauden jälkeen voidaan myös Maguiren ja Wan-Bissakan siirrot todeta onnistuneiksi. Molemmat pelasivat isossa roolissa Unitedin puolustuslinjassa läpi kauden.

Maalinsulla suurta vastuuta kantoi jälleen David de Gea, jolle sattui muutamia ohipelejä, mutta hän oli myös tärkeässä roolissa siinä, että United päästi sarjassa kolmanneksi vähiten maaleja. De Gea on saamassa jatkossa todellista kilpailua peliajasta, kun Dean Henderson palaa tulevaksi kaudeksi Old Traffordille. Henderson pelasi viime kaudella upeasti lainalla Sheffield Unitedissa.

FA Cupissa United selvisi välieriin saakka, jossa Chelsea oli lopulta parempi lukemin 3-1. Matkalla välieriin kaatuivat Wolverhampton, Tranmere Rovers, Derby sekä Norwich. Liigacupin puolella matka tyssäsi samoin välieriin, jossa Manchester City oli lopulta parempi yhteismaalein 3-2. Liigacupin puolella United pudotti jatkosta Rochdalen rankkareilla, Chelsean sekä Colchester Unitedin.

Pelaajasiirrot - lähteneet

Alexis Sánchez (kh, 31, Internazionale)

Kuva: Getty Images.

Unitedin täydellinen floppihankinta maksoi seuralle valtavan summan rahaa. Lopulta United suostui purkamaan Sánchezin sopimuksen, jotta pääsi eroon ongelmahyökkääjänsä palkasta. Sánchez pelasi jo viime kauden lainalla Interissä, jossa hänelle nähtiin käyttöä, mutta siirtosummaa seura ei ollut valmis chileläishyökkääjästä maksamaan. Lopulta Sánchez siirtyi ilmaiseksi Interiin. Manchesterissa ei jäädä miestä ikävöimään.

Cameron Borthwick-Jackson (vp, 23, Oldham)

Loppukauden lainalla Oldhamissa pelannut laitapuolustaja siirtyi lopulta pysyvästi Oldhamiin. Manchester Unitedin oma kasvatti ei lyönyt koskaan läpi Old Traffordilla, ja pääosin mies pelasi lainasopimuksilla alemmilla sarjatasoilla.

Tahith Chong (olh, 20, Werder Bremen, laina)

Kuva: Getty Images.

Nuori hyökkäävä keskikenttäpelaaja lähti Saksaan kasvamaan korkoa. Bremenissä vastuuta luultavasti luvassa huomattavasti enemmän kuin Unitedissa. Chong teki lopulta viime maaliskuussa myös jatkosopimuksen Unitedin kanssa.

Joel Pereira (mv, 24, Huddersfield, laina)

Viime kauden lainalla skotlantilaisessa Heartsissa pelannut maalivahti lähti tällä kertaa lainalle Mestaruussarjassa pelaavaan Huddersfieldiin. Peliaikaa ei ollut Unitedissa tiedossa, kun Dean Henderson saapui vielä takaisin Old Traffordille, ja edellä olivat jo entuudestaan David de Gea sekä Sergio Romero.

Odion Ighalo (kh, 31, Shanghai Shenhua, palaa lainalta tammikuussa)

Ighalon lainaa jatkettiin aina tammikuuhun 2021 saakka. Antaa Unitedille kärkeen erilaisen vaihtoehdon ja tuo leveyttä alkukauden ajan.

Pelaajasiirrot - saapuneet

Donny van de Beek (kk, 23, Ajax)

Kuva: Getty Images.

Pitkään huhuiltu siirto tapahtui lopulta syyskuun alussa. Van de Beek siirtyi Unitediin noin 39 miljoonan euron siirtosummalla. Keskikentän keskustan rooleissa viihtyvä van de Beek tekee Unitedin keskikentästä entistä laadukkaamman. Van de Beek allekirjoitti Unitedin kanssa sopimuksen aina kesään 2025 saakka optiolla. Rooli ei välttämättä vielä ensimmäisellä kaudella nouse niin suureksi, mutta on selkeä sijoitus tulevaisuuteen.

Dean Henderson (mv, 23, palasi lainalta Sheffield Unitedista)

Kuva: Getty Images.

Takana erinomainen kausi lainalla Sheffield Unitedissa. Palaa nyt Old Traffordille kilpailemaan jo nyt ykkösmaalivahdin paikasta David de Gean kanssa. Teki paluun yhteydessä kesäkuuhun 2025 ulottuvan jatkosopimuksen, mikä teki samalla Hendersonista yhden Euroopan parhaiten palkatuista maalivahdeista. Unitedilla on isot odotukset Hendersonille, joka saattaa jo ensi kaudella nousta nokkimisjärjestyksessä ohi de Gean.

Chris Smalling (kp, 30, palasi lainalta AS Romasta)

Kuva: Getty Images.

Lähti peliajan perässä Italiaan lainalle, missä nousikin AS Roman keskuspuolustuksen johtohahmoksi. Palaa nyt Unitediin, mutta mies on ollut vahvasti myös siirtohuhujen kohteena. Kiinnostusta on ollut paljon Italiasta. Nähtäväksi jää, löytyykö Smallingille roolia Manchesterissa vai jatkaako pelejä lopulta Serie A:ssa.

Marcos Rojo (kp, 30, palasi lainalta Estudiantesista)

Samat sanat kuin Smallingin kohdalla, mutta Rojo suuntasi kotimaahansa Argentiinaan. Palasi Unitediin ja on lehtitietojen mukaan tehnyt kovalla harjoittelulla vaikutuksen manageri Ole Gunnar Solskjæriin. Vaikea silti nähdä, että Rojo saisi isoa vastuuta Unitedin puolustuksessa, mutta leveyttä mies ainakin toisi.

Valmennus

  • Manageri: Ole Gunnar Solskjær
  • Avustava valmentaja: Kieran McKenna
  • Avustava valmentaja: Michael Carrick
  • Avustava valmentaja: Mike Phelan
  • Avustava valmentaja: Mark Dempsey
  • Maalivahtivalmentaja: Richard Hartis
  • Fysiikkavalmentaja: Mike Clegg
  • Johtava analyytikko: Jim Lawlor
  • Johtava analyytikko: Andrew Meredith
Ole Gunnar Solskjær sai Man Unitedin lentoon viime loppukaudella. Kuva: Getty Images.

Harva olisi viime kaudella ennen koronataukoa uskonut, että Manchester United sijoittuisi vielä neljän joukkoon Valioliigassa. Vielä harvempi olisi varmasti uskonut tähän ennen Bruno Fernandesin hankintaa.

Manchesterin punaisten vire oli loppukautta kohden loistava, ja lopulta joukkue sijoittui kolmanneksi sarjassa. Tulosta ei voi pitää onnekkaana, sillä United oli pisteodottaman valossa sarjan neljänneksi paras joukkue 70,99:n lukemalla. Kaiken lisäksi United alisuoritti omaan lukemaansa verrattuna viidellä pisteellä.

Vielä ei ole aika juhlia, sillä Unitedilla on valtavasti töitä edessään. On kuitenkin helppo huomata, että asiat ovat parantuneet Ole Gunnar Solskjærin alaisuudessa. Varsin kuvaavaa tästä on, että Manchester Unitedin maaliodottama omaan päähän (xGA) oli sarjan kolmanneksi paras 38,06:n lukemalla. Tämän kategorian ykkösen Manchester Cityn xGA oli 37 maalia, joten ero oli marginaalinen. United loi myös sarjassa neljänneksi eniten maaliodottamaa 66,19 maalin edestä. Mainittakoon myös, että Bruno Fernandesin siirron jälkeen United keräsi eniten pisteitä sarjassa. Miltä tulevaisuus siis näyttää?

Ennen kuin siirrytään pelillisiin asioihin, on tarkasteltava kokonaisuutta. Manchester Unitedin avauskokoonpano on todella laadukas ja sarjan nuorin. Tulevaisuus on siis hyvissä käsissä. Ongelmana on, että laatua ei ole kovinkaan paljon avauksen takana. United osti riveihinsä Donny van de Beekin Ajaxista, mitä voi pitää järkevänä liikkeenä.

On turha odottaa, että Donny, Bruno ja Paul Pogba pelaisivat kolmen keskikentässä yhdessä, mutta se ei tarkoita etteivätkö he voisi pelata yhdessä. Donny van de Beek tuo myös paljon kaivattua leveyttä sekä pallotonta osaamista. Hänen roolinsa korostuu matalia puolustusmuotoja vastaan, ja herrasta voi lukea lisää kesäkuisesta näkökulmasta.

Manchester Unitedilla on kuitenkin materiaalissaan muitakin puutteita, mutta seura ei näyttäisi vielä olevan valmis siirtojen osalta. Akuutti tarve vasemmalle laitapakille on olemassa ja näyttää todennäköiseltä, että joko Sergio Reguilón tai Alex Telles tulee ovesta sisään. Miksi vasemmalle laitapakille on tarvetta? Eivätkö Luke Shaw ja Brandon Williams riitä? 

Lyhyt vastaus on: ei. Tähän löytyy myös suhteellisen yksinkertainen syy. Luke Shaw on uskomattoman tärkeä pelaaja Unitedin palapelissä, mutta hänen taakseen seura tarvitsee lisää kilpailua, ja Shaw’lla on rankka loukkaantumishistoria. Laitetaan asioita kontekstiin.

Shaw loi viime kaudella +17-23 PV:tä (possession value). Brandon Williams sekä Aaron Wan-Bissaka loivat yhteensä +5-9 PV:tä. Käytännössä Shaw’n syöttely siis lisäsi Unitedin todennäköisyyttä tehdä maali 17-23 prosenttia, ja Williams ja Wan-Bissaka jäivät pahasti jalkoihin. Shaw tekee todella aktiivisesti myös tausta- ja etukiertoja. Unitedin hyökkäyspelaaminen kuihtui loppukaudesta kasaan ilman häntä. Vastaavalle ei tietenkään ole varaa tulevalla kaudella.

Aaron Wan-Bissaka (oik.) oli piikki Raheem Sterlingin lihassa Manchesterin derbyssä. Kuva: Getty Images

Wan-Bissaka on sen verran loistava alaspäin varsinkin 1v1-tilanteissa, että hänen ei tarvitsekaan luoda niin paljon eteenpäin, vaikka hänen pelinsä on toki kehittynyt siltäkin osin. Joukkueen laitapakit ovat sopivan epäsymmetrisiä. Brandon Williams on sen sijaan oikeajalkainen ja hän toimii enimmäkseen palloseinänä vasemmalla pelatessaan. Williams on kuitenkin erinomainen atleetti ja hän tuli vahvasti sisään joukkueeseen. Hän kilpailee jatkossa Eithan Lairdin ja Diogo Dalotin kanssa peliajasta Wan-Bissakan takana.

Manchester United kaipaa myös akuutisti leveyttä yläkertaan. Jadon Sanchon siirtosaaga ei ole vielä ohi. Hän eittämättä veisi joukkueen uudelle tasolle. Mutta. Ei budjetoida sen varaan. Joukkue tarvitsee myös lyhyellä aikavälillä toisen kärjen sekä yhden uuden topparin. Itse asiaan.

Ole Gunnar Solskjær on suosinut 4-2-3-1-muotoa, mutta häneltä löytyy myös kolmen topparin alakerta sekä pari muuta vaihtoehtoa repertuaaristaan. Manchester United on taktisesti melko joustava joukkue, joka on erikoistunut positiivisiin suunnanmuutoksiin. Kun United on hyvä, on se todella hyvä.

Tulokset ja numerot paljastavat, että heittoa peliesitysten välillä on ollut suhteellisen tuntuvasti. Mutta. Tämä on myös isolta osin materiaalikysymys. Laatua avauksen takana ei yksinkertaisesti ole ollut tarpeeksi. Daniel James ja Jesse Lingard ovat hyödyllisiä rotaatiopelaajia. Molemmilla on todella ainutlaatuiset vahvuudet, mutta heikkouksia löytyy vähintään yhtä paljon.

Manchester United pyrkii rakentamaan peliä alhaalta, ja topparit ovat siinä isossa roolissa. Paul Pogban rooli loukkaantumisen jälkeen on ollut myös keskiössä ja Pogba onkin Unitedin ensisijainen pelin edistäjä alhaalta. Harry Maguire ja Nemanja Matic ovat myös progressiivisia syöttelijöitä, joten United löytää selkeästi aiempaa enemmän hyökkäysnelikkoaan.

Pogban mukaantulo on myös muuttanut käytännössä pelinrakentelun struktuuria. Nykyään Manchester United suosii 3-1-rakentelumuotoa, missä Matic putoaa joko toppareiden väliin tai sivuille. Tämä tarkoittaa myös, että Maticin syöttömäärät ovat nousseet kymmenellä syötöllä ottelua kohden. Koska Unitedilla on numeraalinen ylivoima alhaalla, ja se pystyy täyttämään kenttää paremmin, tarkoittaa se myös, että laitapakit voivat nostaa korkeammalle. 

Tämän vaikutus Marcus Rashfordin sekä Mason Greenwoodin pelaamiseen on tuntuva. Kun laitapakit pitävät leveyden ja nousevat korkeammalle kenttää, tarkoittaa se, että Rashford sekä Greenwood voivat kaventaa sisäänpäin. Rashford ja Greenwood eivät ole perinteisiä laitahyökkääjiä, ja heidän uidessa sisäänpäin tarkoittaa se, että molemmat pelaavat enemmän ”inside forwardina”.

Rashford hakee myös itsensä ajoittain vapaaksi todella leveällä sivurajan tuntumassa, mikä nostaa Luke Shaw’n ”underlap”- (laitapuolustajan nousu pallollisen etupuolella) merkitystä. Samalla tämä liike tarjoaa valintatilanteiden lisäksi usein myös eristäytymisen ja 1v1-tilanteen Rashfordille laitaan. Rashford täyttää laitakanavan, ja Shaw juoksee eteenpäin välikaistaa pitkin. Rashfordin hyvä puolipitkä syöttely korostuu, ja United on saanut Shaw’n usein vapaaksi boksissa tämän avulla. Tämä kuitenkin loistaa poissaolollaan, kun Shaw ei pelaa.

Ajoittain Unitedin rakenteluvaihe ja toinen vaihe näyttävät 3-2-4-1-muodolta, missä Fernandes tippuu palloa vastaan avittamaan Pogbaa pelinteossa. Tämä on molemmille herroista hyvä asia, sillä koska Unitedilla on useampi pelintekijä, tarkoittaa se myös, että heitä on vaikeampi merkata ulos pelistä.

Manchester Unitedin OPPDA-lukema on koko kauden ajalta 11,10, mikä oikeuttaa sarjan kahdeksanteen sijaan. Kun taas Pogba ja Fernandes pelaavat yhdessä, on OPPDA-lukema 15,11, mikä on sarjan kolmanneksi paras. United syöttää keskimäärin siis neljä kertaa enemmän per ottelu vastustajan kenttäpuoliskolla ennen pallonmenetystä, kun koko keskikenttä on ehjä.

Tämä lukema tulee paranemaan entisestään Donny van de Beekin myötä, sillä hän on hyvä yhdistämään peliä. Hän tekee uskomattoman hyviä juoksuja pallottomana sekä saa paljon kosketuksia vastustajan boksissa. Hänen liikkeensä tulevat siis avaamaan tilaa muille.

Anthony Martial teki viime kaudella 17 maalia Valioliigassa. Kuva: Getty Images.

Mielenkiintoinen muutos on myös ollut Anthony Martialin liikkeen muuttuminen ennen kaikkea horisontaalisesti. Martial liikkuu laajasti leveyssuuntaan ja hän on saanut huomattavasti enemmän vapautta liikkua.

Marcus Rashford on Martialia selkeästi enemmän riippuvainen nopeudestaan, joten pelipaikkojen muutos viime kaudella oli loogista. Rashford pääsee hyödyntämään nopeuttaan linjan taakse laitahyökkääjän/inside forwardin roolissa, ja Martial taas pystyy elämään ahtaassa tilassa.

Rashford ja Martial vaihtelevat jatkuvasti paikkoja kentällä keskenään. Olemme myös nähneet Mason Greenwoodin ilmestyvän yhä enemmän vasemmalle puolelle. Solskjærin sapluunassa on tärkeää tarjota sellaiset pelilliset raamit, että hyökkääjät saisivat mahdollisimman paljon vapautta ja tilaa toteuttaa itseään. 

Yksi tärkeä elementti, mikä on korostunut Unitedin hallitessa otteluita, on vastaprässin selkeä paraneminen. Paljon hyökkääviä pelaajia eteenpäin tarkoittaa myös oivaa mahdollisuutta iskeä välittömästi kimppuun ja voittaa pallo takaisin. Manchester Unitedin PPDA-lukema (passes allowed per defensive action) on sarjan kuudenneksi matalin 9,64 lukemalla.

Mielenkiintoista on ollut myös nähdä, kuinka paljon paremmin kollektiivi on toiminut vastaprässissä, sillä Brunon henkilökohtaiset prässimäärät ovat tippuneet täysikuntoisen Unitedin aikana melkein kymmenellä per ottelu. Viimeisissä otteluissa lukema oli noin 16. Uupumus saattaa osittain vaikuttaa tähän, mutta on helppoa nähdä, että koska kollektiivi prässää paremmin, Brunon ei tarvitse tehdä kohtuuttomasti töitä enää.

Manchester United puolustaa 4-2-3-1-muodossa, missä Pogba ja Matić tukkivat keskustan ja laitahyökkääjät seuraavat jonkin verran mukana. Tämä on kuitenkin hieman epäsymmetristä, sillä oikea laita seuraa hieman useammin alas asti kuin Rashford vasemmalla.

Nemanja Matic (oik) nousi loppukauden aikana avauksen pelaajaksi. Kuva: Getty Images.

Rashford on saanut jonkin verran vapauksia ja lepoa puoltaa se, että hän on atleettisuudeltaan Unitedin vaarallisin ase vastahyökkäyksissä. Kaikki kolme keskikenttää kykenevät myös kuljettamaan palloa eteenpäin sekä antamaan tarkkoja pitkiä syöttöjä, mikä on erinomainen asetelma positiivisiin suunnanmuutoksiin. Pogba varsinkin on yksi maailman parhaista pitkien syöttöjen antajista. 

Aaron Wan-Bissakan sekä Harry Maguiren hankinnat pitivät huolen siitä, että Manchester Unitedin maaliodottama omaan päähän (xGA) koki massiivisen 14,24 maalin parannuksen kauteen 2018-19 verrattuna. Puolustaminen tapahtuu aina koko kollektiivin voimin, mutta yksilöiden laatua ei myöskään pidä aliarvioida.

Toisena hyvänä esimerkkinä oli Virgil van Dijkin hankinta Liverpooliin. Heidän koko tyylinsä pelata muuttui, ja samaa voi sanoa Manchester Unitedista. Virgil van Dijk on toki laadukkaampi kuin Maguire, mutta Maguiren merkitystä on aliarvioitu kovan siirtohinnan sekä kankeahkon liikkumisen vuoksi. Maguire pelasi myös jokaisen ottelun Valioliigassa, ja yhdessä vaiheessa hän pelasi myös osan otteluista kipujen kanssa. Saatavuus on yksi tärkeimpiä ominaisuuksista urheilussa.

On ollut mielenkiintoista nähdä miten Manchester United on lisännyt pala kerrallaan elementtejä pelaamiseensa Solskjærin alaisuudessa. Kauden alkupuolella muovautui Unitedista loistava joukkue puolustussuuntaan, mistä kauden mittaiset numerot kertovat. Unitedin puolustus oli sarjan kolmen parhaan joukossa, ja suurin osa päästetyistä maaleista on tapahtunut yksilövirheistä, mikä on kannustavaa. Joukkue ei enää vuoda tilanteita puolustussuuntaan. 

Tämä kuitenkin tuli alkukaudesta hyökkäyksen kustannuksella. Manchester United oli yliriippuvainen vastahyökkäyksistä. Hyökkäyksien xG/per laukaus jakauma oli: hitaat hyökkäykset 0,04 xG/per laukaus, normaalit hyökkäykset 0,13 xG/per laukaus ja nopeat hyökkäykset 0,23 xG/per laukaus. On siis helppoa nähdä jakaumasta, että United ei luonut hyviä tontteja hitaista hyökkäyksistään, mutta melkein joka neljäs laukaus nopeista hyökkäyksistä olisi maaliodotusarvoltaan päättynyt maaliin.

Unitedilla oli vaikeuksia murtaa matalalla makaavia puolustusmuotoja, ja joukkue hukkasi alkukaudesta runsaasti pisteitä. Monet olivat jo vaatimassa Solskjærin päätä vadille, mutta eivät ole enää. Joukkueen pelaaminen hitaissa hyökkäyksissä on kehittynyt massiivisesti ja van de Beekin hankinnan myötä tulevat päättymään entistä parempiin tontteihin. Sancholla olisi sama efekti, mutta hankinnan todennäköisyydestä ei ole kenelläkään varmaa tietoa. Hänen profiilinsa kaltaiselle pelaajalle olisi kuitenkin selkeästi käyttöä.

Manchester United pelaa siis käytännössä 4-2-3-1-muodolla ilman palloa, kolmen alakerralla rakenteluvaiheessa. Hyökkäys tapahtuu viisikolla, joka täyttää kaikki kaistat. United on selkeästi dynaamisempi joukkue kuin kertaakaan sitten Sir Alex Fergusonin aikakauden.

Joukkue rakentuu kuitenkin puolustuksen ympärille. Jokaisella pelaajalla on oma tehtävänsä. Se ei tarkoita pelkästään, että pelaaja ymmärtää tehtävänsä, vaan tehtävää pitää myös toteuttaa vaistomaisesti. Pelitavan pitää tulla selkärangasta ja sieltä se myös alkaa tulla. Jos haluaa pelata vapaasti virtaavaa jalkapalloa, tarkoittaa se myös että pelaajien pitää ymmärtää omat puolustusvastuunsa, mutta myös joukkuetovereidensa puolustustehtävät. Ajoittain vastaan tulee tilanteita, kun toista on paikattava. Sama pätee suunnanmuutoksiin sekä prässäämiseen.

Usealla nuorella pelaajalla on myös väärä ajatusmaailma pelipaikoistaan. Jos esimerkiksi laitapakki tekee kierron ja pallo hukkuu, se tarkoittaa, että puolustava keskikenttä paikkaa esimerkiksi laidan ja kymppipaikka keskikentän, kunnes laitapakki on ehtinyt alas. Ei voi vain ajatella, että ”olen kymppi, puolustan kymppinä”. Toisia on autettava ja tuettava. Jos ei ole valmis tekemään töitä joukkueen eteen, asettaa se joukkueen vaaraan. Tämä auttamisen mentaliteetti on ollut vahvasti Solskjærin alaisuudessa läsnä.

Muita huomioita Manchester Unitedista:

  • Joukkueella oli sarjassa viidenneksi eniten pallonhallintaa 56,2 prosentin lukemalla.
  • Joukkueella oli sarjassa eniten rangaistuspotkuja (14) kolmen marginaalilla Manchester Cityyn, joka oli toisena. Tämä määrä tuskin tulee toistumaan, mutta Manchester Unitedin paremmat hyökkäyspositiot ja vaaralliset pelaajat tuottavat todennäköisesti kuitenkin tulevalla kaudella noin kahdeksan rangaistuspotkua. 
  • Dean Hendersonin PSxG/p90 (post-shot expected goals pelattua 90-minuuttista kohden) oli +0,08 ja David De Gean +0,07. Unitedilla on hyvä kilpailutilanne edessään. 
  • Vaikka United laukoo edelleen usein huonoilta tonteilta, laukoi United 37,9 prosenttia laukauksistaan maalia kohti, mikä oli eniten yhdessä Liverpoolin sekä West Hamin kanssa. 
  • Manchester United keskitti neljänneksi vähiten sarjassa (630), ja joukkueella oli sarjassa kolmanneksi vähiten onnistuneita keskityksiä vastustajan rangaistusalueen sisään (52). 
  • Manchester Unitedilla oli sarjassa neljänneksi eniten syöttöjä vastustajan kolmanneksella, syöttöjä vastustajan rangaistusalueen sisään sekä progressiivisia syöttöjä.
  • Joukkueen voitettujen pääpallojen prosentti oli sarjan paras (54,9).
  • Manchester Unitedilla oli sarjassa eniten ”puikkoja” (39) eli kertoja kuin pelaaja on kuljettanut onnistuneesti vastustajan ohi pujottamalla pallon tämän jalkojen välistään. Tämä saattaa olla kaikista tärkein tilasto.

Lopullisen tuomion Manchester Unitedin tulevasta kaudesta voi antaa vasta, kun siirtoikkuna on sulkeutunut. Näillä eväillä Unitedilla ei riitä haastamaan mestaruudesta, mutta Mestarien liiga -paikan uusimisen pitäisi olla realismia. Solskjærilla on kuitenkin käsissään todella nuori materiaali, joka on vasta kasvamassa parhaisiin vuosiinsa. Manchester United kaudella 2019-20 oli seurahistorian nuorin joukkue Valioliigan aikakaudella. Avauksen pelaajista on Nemanja Matic ainoa, joka ei ole enää parhaassa iässään tai tulossa parhaisiin vuosiinsa.

Manchester United sai paljon rangaistuspotkuja viime kaudella. Kuva: Getty Images.

Joukkueen peli kehittyi merkittävästi viime kaudella ja numerot tukevat tätä. Kaiken lisäksi United onnistui kauden mittaan parantamaan ja lisäämään kerroksia pelaamiseensa, mikä on hyvä merkki. Hankinnat ovat olleet Solskjærin aikakaudella laadukkaita ja seuralla on pitkästä aikaa selkeä visio. Täksi kaudeksi joukkue on vahvistunut Dean Hendersonilla sekä Donny van de Beekillä, mutta jokin kertoo, että lisää hankintoja on luvassa.

Manchester United on pitkästä aikaa tasapainoinen ja toimiva joukkue. Nuoret tähdet parantavat jatkuvasti, mutta leveyttä ja osittain myös laatua on saatava lisää. Materiaali penkillä ei ole tarpeeksi laadukasta verrattuna muihin kärkijoukkueisiin, ja United on edelleen muutaman loukkaantumisen päässä epäonnistumisesta. Akatemia kuitenkin puskee jatkuvalla syötöllä tuoretta tavaraa uunista, ja suunta näyttää seuralla tasaisesti ylöspäin.

Tärkein pelaaja - Paul Pogba

Paul Pogba hymyilee taas. Kuva: Getty Images.

Oikutteleva tähtipelaaja tai nöyrä joukkuepelaaja. Maailman paras keskikenttäpelaaja tai ylihintainen egoisti. Paul Pogbasta on yhtä monta mielipidettä kuin on mielipiteen antajaakin. Pogba siirtyi Manchester Unitediin kesällä 2016. Sen jälkeen hänen tekemisiään on Englannissa seurattu isolla suurennuslasilla. 105 miljoonan euron siirtosumma toi toki omat paineensa, mutta Pogba on myös saanut tarpeettoman paljon kritiikkiä asioista, joihin hän ei ole voinut vaikuttaa.

Vuodesta toiseen Pogba myy tabloidi-lehtiä ympäri maailman. Lehdet kirjoittavat siirtohuhuista Real Madridiin ja Juventukseen, mutta se ei lähtökohtaisesti ole Pogban vika. Mies vain sattuu olemaan yksi maailman parhaista keskikenttäpelaajista, joka on joutunut viime vuodet kantamaan hyvin keskinkertaista Manchester Unitedia. Se, jos mikä, herättää siirtohuhuja.

Varmasti Pogba on myös miettinyt ihan tosissaan omaa tulevaisuuttaan, ehkä puhunutkin asiasta läheistensä kanssa. Samaan aikaan on muistettava myös, että Pogbaa edustaa agentti Mino Raiola, joka osaa mediapelin ehkä parhaiten maailmassa.

Nyt on joka tapauksessa eri ääni kellossa, niin Pogballa kuin Raiolallakin. Manchester United on kasvamassa varteenotettavaksi joukkueeksi taistelemaan pokaaleista. Bruno Fernandesin siirto tuntui vakuuttavan Pogban siitä, että tämä joukkue todella haluaa nousta jälleen maailman huipulle. Sinne on vielä matkaa, mutta tällä hetkellä vaikuttaa vahvasti siltä, että Pogba haluaa olla matkalla mukana.

Se on erinomainen asia Manchester Unitedille. Moni olisi ehkä nostanut Unitedin tärkeimmäksi pelaajaksi esimerkiksi Brunon, jonka kanssa United ei ole vielä hävinnyt kertaakaan Valioliigassa. Fernandes ei varmasti olisi huono valinta, mutta Pogban merkitys on vielä suurempi.

Pogba määrittää Unitedin pelillisen rytmin. United tanssii hänen mukaansa. Fernandes odottaa ylempänä sitä hetkeä, kun Pogba päättää, että United haluaa pallon kymppialueelle. Sen jälkeen on Brunon vuoro loistaa. Pogba on pelillisten asioiden lisäksi myös johtaja, joka vaatii pelikavereiltaan todella paljon. Hän voi henkisesti ja pelillisesti joko murtaa tai nostaa joukkuetovereitaan.

Viime kaudella hymy palasi Pogban huulille. Silloin Pogba on maailman parhaita pelipaikallaan. Ja silloin hän nostaa ympärillä olevien pelikavereidensa tasoa niin henkisesti kuin pelillisestikin. Se on Manchester Unitedin tärkeimmän pelaajan rooli.

Arvio

Sija: 4

Ei tarvitse olla nero nähdäkseen kuinka paljon Manchester Unitedin peli on kehittynyt Ole Gunnar Solskjærin alaisuudessa. Joukkue on lisännyt pala palalta kerroksia pelaamiseensa ja pieniä nyanssieroja on varmasti myös luvassa tulevaksi kaudeksi.

Donny van de Beek tuo paljon kaivattua leveyttä sekä pallotonta osaamista Manchester Unitedin hyökkäyspelaamiseen, ja Dean Henderson lähtee kilpailemaan peliajasta David De Gean kanssa tosissaan. Se pitää varmasti molemmat varpaillaan. Joukkue kaipaa edelleen lisää vahvistuksia, mutta voisi vielä uskoa kahden pelaajan tulevan sisään siirtoikkunan aikana.

Materiaali ei vielä riitä taistelemaan mestaruudesta, vaikka pelillistä kehitystä on tapahtunut jatkuvasti. Unitedilla on kuitenkin sarjan nuorin avaus, ja vain Nemanja Matic on parhaat pelivuotensa nähnyt. Joukkue taistelee Mestarien liigan sijoituksen uusimisesta tällä materiaalilla, minkä pitäisi lähtökohtaisesti riittää, vaikka kilpailu on äärimmäisen kovaa. Seuran siirtostrategia sekä akatemiapolun uudelleen mukaan tuominen tarkoittaa, että suunta näyttää tasaisen varmasti ylöspäin. Urheilullinen projekti tuntuu kiinnostavan monia jälleen.

Ihanneavaus

Manchester Unitedin ihanneavauskokoonpano kaudella 2020-21.

Kokoonpanolista

# PelaajaPositioPelipaikkaIkä
1David de GeaMVMaalivahti7.11.1990
26Dean HendersonMVMaalivahti12.3.1997
22Sergio RomeroMVMaalivahti22.2.1987
13Lee GrantMVMaalivahti27.01.1983
5Harry Maguire (C)KPToppari5.3.1993
2Victor LindelöfKPToppari17.7.1994
12Chris SmallingKPToppari22.11.1989
3Eric BaillyKPToppari12.4.1994
16Marcos RojoKPToppari20.3.1990
38Axel TuanzebeKPToppari14.11.1997
4Phil JonesKPToppari21.2.1992
23Luke ShawVPVasen laitapuolustaja12.7.1995
33Brandon WilliamsVPVasen laitapuolustaja3.9.2000
29Aaron Wan-BissakaOPOikea laitapuolustaja26.11.1997
20Diogo DalotOPOikea laitapuolustaja18.03.1999
24Timothy Fosu-MensahOPOikea laitapuolustaja2.1.1998
31Nemanja MatićPKKPuolustava keskikenttä1.8.1988
37James GarnerPKKPuolustava keskikenttä13.3.2001
6Paul PogbaKKKeskikentän keskusta15.3.1993
34Donny van de BeekKKKeskikentän keskusta18.4.1997
39Scott McTominayKKKeskikentän keskusta08.12.1996
17FredKKKeskikentän keskusta05.03.1993
18Bruno FernandesHKKHyökkäävä keskikenttä8.9.1994
14Jesse LingardHKKHyökkäävä keskikenttä15.12.1992
15Andreas PereiraHKKHyökkäävä keskikenttä1.1.1996
8Juan MataHKKHyökkäävä keskikenttä28.4.1988
10Marcus RashfordVHVasen laitahyökkääjä31.10.1997
21Daniel JamesVHVasen laitahyökkääjä10.11.1997
9Anthony MartialKHKeskushyökkääjä5.12.1995
11Mason GreenwoodKHKeskushyökkääjä1.10.2001
25Odion IghaloKHKeskushyökkääjä16.6.1989

Juho Hirvonen, Kim Keränen
Twitter: @jkhirvonen, @KeranenKim

Kuvankäsittely: Eetu Ikola