Manchester City lähti keskiviikkona Mestarien liigan lohkovaiheensa päätösotteluun paineitta; sekä jatkopaikka että lohkovoitto olivat jo plakkarissa. Pep Guardiolalle suotiin siis harvinaislaatuinen mahdollisuus pelaajakierrätykseen, ja tähän saumaan manageri myös tarttui.

Oikean puolustajan paikalle nimetty Rico Lewis ei nimenä vielä ole jalkapalloyleisölle tuttu – tai ei ainakaan ollut tähän asti. Joukkueensa ensimmäisen maalin tehnyt 17-vuotias palkittiin 3-1 -voittoon Sevillasta päättyneen ottelun parhaana pelaajana.

Lewis pelasi ensimmäistä kertaa Mestarien liigassa, ja maali toi hänelle myös merkinnän historian kirjoihin; nuorimpana kilpailussa maalin avausdebyyttiottelussaan tehnyt pelaaja.

– Joskus sitä saattaa ajatella, että meidän on ostettava laitapakkeja, eikä se ole halpaa, Guardiola sanoi.

– Mutta sitten voimme antaa oman akatemiamme pelaajille mahdollisuuden. Se on sitä unelmaa. On myös seuran taloudelle hyväksi, että voimme luottaa häneen (Lewis), manageri jatkoi.

Cityn oikean pakin tontille riittää Kyle Walkerin poissaollessakin täyttäjiä; Joao Cancelo, Manuel Akanji ja John Stones ovat maajoukkuepelureina kaikki esiintyneet paikalla – Lewisin lienee siis turha odottaa isoja minuutteja nopeasti. Luotto on kuitenkin seuran ja joukkueen puolelta kova.

– Me emme jaa täällä lahjoja, hänen piti ansaita paikkansa. Kannattajat rakastavat akatemiapelaajien nousuja, mutta me näemme hänet joka päivä. Hän sai muutamia minuutteja Bayern Müncheniä vastaan pre-seasonilla, ja harjoituskentällä olemme tunteneet että meillä on hänessä jotain erityistä.

– Pelaajat eivät tunteneet häntä ennalta, mutta hyvän pelaajan tunnistaa kahdessa minuutissa. Kaikki tiesivät voivansa luottaa häneen sataprosenttisesti.