Näkökulma: Arsenalin kiroilevasta hylkiöstä tuli luottopelaaja – Mikel Artetan selvä kädenjälki pelastamassa kapteenin uran

© Kuva: Getty Images

Granit Xhakan Arsenal-ura näytti syksyllä tulevan päätökseen. Fanien hampaisiin joutunut 27-vuotias kapteeni buuattiin lokakuussa ulos kentältä pelaajan kiroillessa kannattajien suuntaan. Unai Emery katseli tapahtumia neuvottomana.

Xhakalta vietiin kapteeninnauha pois. Arsenal oli täydessä lahoamispisteessä, kuten oli kapteenin Arsenal-urakin.

Sittemmin puikkoihin tullut Mikel Arteta on elvyttänyt Xhakan Arsenal-uran. Xhaka sai jälleen kapteeninnauhan käteensä, ja johtaa uutta Arsenalia kentällä varmoin ottein. Xhaka pelasi tammikuun aikana kuusi 90-minuuttista. Arteta on kääntänyt Xhakan kurssin ja on kääntämässä pikkuhiljaa myös joukkueen tuloksellisen suunnan. Arsenal on hävinnyt Artetan aikana vain kerran. Tasapelejä on tullut neljä kappaletta, mutta Emeryn loppuajan synkkyyteen verrattuna valoa on näkyvissä.

Arteta on muovannut Xhakan roolia. Joukkue pelaa paperilla 4-2-3-1-muodossa, mutta Xhakan rooli keskikenttäkaksikon vasemmalla puolella on persoonallinen. Hän levittää ehdottomalla tavalla vasempaan alataskuun ja toimii Arsenalin rakentelun ensimmäisten vaiheiden moottorina. Kun Arsenalilla on pallo, näyttää alhaalla siis olevan kahden topparin sijasta kolme pelaajaa.

Xhaka jakelee palloa vasemmasta alataskusta varmasti ja välillä kuljettaa päälle tulevien prässäjien ohi kohti kentän keskikaistaa.

Esimerkiksi Bournemouth-ottelussa Xhakan syöttöjen onnistumisprosentti oli 90 ja hänellä oli pallo toiseksi eniten koko joukkueessa. Hylkiöstä on tullut joukkueen rakentelun moottori ja aivot ja kannattajatkin ovat ottamassa sveitsiläisen jälleen sydämiinsä.

Artetan keino on ollut yksinkertainen: vähemmän höpinää ja enemmän selvää ja suoraa toimintaa. Luonnostaan aggressiiviselle intohimoiselle Xhakalle sopii Artetan kurinalainen tyyli. Innokkaasti tilanteisiin puolustuspelissä menevä Xhaka on järkevöittänyt pelaamistaan Artetan johdolla.

Kolmessa viimeisessä ottelussa Xhaka on yrittänyt taklata kuusi kertaa – onnistuneita taklauksia näistä on viisi kappaletta. Oman kolmanneksen puolustamisessa Xhaka pitää aiempaa paremmin peliasentonsa kasassa ja pysyy jaloillaan. Tiheämpi askellus ja peliasennon ylläpito on fiksumpaa toimintaa, kuin suinpäinen ryntäily ja holtiton aggressiivisuus.

Arsenal on nyt kymmenen pisteen päässä neljännestä sijasta ja neljän pisteen päässä viidennestä sijasta. Pääsy ensi vuoden europeleihin voi olla realismia, koska Artetan prosessi on paremmassa suunnassa kuin Emeryn loppuaikojen prosessi.

Tämän muutoksen kasvoina toimii Xhaka ja hänen pelaamisensa nousujohteisuus. Xhaka ja Arsenal ovat siirtyneet yliaggressiivisuudesta ja kurittomuudesta yhtenäisyyteen ja taktiseen kuriin. Tuloksena on ollut vapautuneempaa jalkapalloa. Xhaka on ottanut ison askeleen kohti omaa maksimaalista potentiaaliaan.

Jussi Leppälahti