Maalintekijöiden reidet paukkuivat Craven Cottagella – Fulham loppuotteluun

© Kuva: Getty Images

Fulham selvitti tiensä Mestaruussarjan loppuotteluun Brentfordia vastaan. Ottelu, jonka voittaja nousee Valioliigaan, pelataan 4. elokuuta Wembleyllä. Helpolla voitto Cardiffista ei lopulta tullut.

Ensimmäisen osaottelun päätyttyä Cardiffissa lukemiin 0-2, oli torstain isännillä kaikki avaimet finaalipaikkaan käsissään. Manageri Scott Parker ei edelleenkään ollut nimennyt Aleksandar Mitrovicia edes penkille, tämän kärsiessä tiettävästi takareisivaivasta.

Cardiff tuli kovalla höngällä, ja nosti itsensä taisteluun kahdeksannella peliminuutilla. Curtis Nelson puski kokonaistilanteeksi 2-1 kulmapotkutilanteesta.

Fulham ei hätkähtänyt, vaan iski myös itse samantien. Neeskens Kebano, joka onnistui myös Cardiffissa, napautti keskityksen puolustajan jalan juuresta sisään, Mökkiläiset jälleen kahden maalin etumatkalle. Aikaa maalien välillä ei ehtinyt kulua puolta minuuttiakaan.

Vieraiden Junior Hoilett aiheutti avausjaksolla toistuvasti ongelmia Fulham-puolustukselle. Entinen QPR-hyökkääjä hankki joukkueelleen muutamankin vaparin hyviltä paikoilta.

Myös toiseen suuntaan hyökkäsi tuttu nimi, muiden muassa Brightonista muistettava Anthony Knockaert näkyvästi, aiheuttaen ainakin kolme läheltä piti -tilannetta Alex Smithiesin maalilla.

Ensimmäinen puolikas ottelusta tarjosi rutkasti vauhtia, mutta ei salamaosumien jälkeen lisämaaleja.

Vaihtomiehen pikamaali kiristi vielä

Cardiffin Lee Tomlin tuli vaihdosta tauon jälkeen – ja teki maalin oltuaan minuutin kentällä. Pitkän heiton jälkeen Marek Rodak sai torjuttua pallon eteensä, Tomlin ehti paikalle ja muutti tilanteeksi 1-2, yhteismaalit siit nyt 3-2.

Kebano poistui ilmeisesti reisivaivan vuoksi isäntien kenttäkoostumuksesta, mikä näkyi pelissä. Tilalle tullut Aboubakar Kamara tosin pääsi myös lähelle maalintekoa, ampuessaan 70 peliminuutin jälkeen kohti etukulmaa – Smithies kuitenkin pelasti Cardiffin.

Pian Kamaran yrityksen jälkeen vierailla oli parikin perättäistä paikkaa tasoittaa kokonaistilanne, Fulham piti johtonsa osin Rodakin onnistumisten, osin tuurinkin voimin.

Viimeisen kympin alkupuolella vieraiden maalin iskeneen Tomlinin reisi petti, eikä 31-vuotias pystynyt pelaamaan ottelua loppuun.

Walesilaiset tarjosivat Fulhamille tässä ottelussa aivan toisen tasoisen vastuksen kuin edellisessä ottelussa, mutta aivan perille asti se ei riittänyt.

Välierän sankariksi kahdella maalillaan noussut Kebano nähtiin pitelemässä jääpussia takareitensä päällä, ja tämän poissaolo loppuottelusta olisi todellinen isku – varsinkin kun myös Mitrovicin vamman vakavuus on vielä epäselvä. Myös Knockaert vaihdettin ottelun loppupuolella kentältä, tässä kuitenkin kyse energiatasoista ja taktisesta muutoksesta.