Tässä artikkelissa käsitellään Arsenalin viime kautta. Joukkue-ennakon muut osiot linkataan niiden julkaisun jälkeen tämän artikkelin loppuun.

Arsenalin viime kaudesta – tai ainakin sen lopputulemasta – voisi käydä debattia loputtomiin. Jos seuran kannattajilta kysyttäisiin arvosanaa kauden onnistumisesta urheilullisessa mielessä, vastauksissa olisi luultavasti isoa heittoa.

Tykkimiehet tuli Valioliigassa viidenneksi jääden kahden pisteen päähän paikallisvihollisestaan Tottenhamista, jonka Arsenal käytännössä päästi ohitsensa omalla töppäilyllään.

Tuo vaivainen kahden pisteen ero Tottenhamiin jätti erittäin karvaan maun viime kaudesta, johon mahtui kuitenkin myös paljon hyvää.

Mestarien liigaan pääseminen viiden vuoden tauon jälkeen olisi ollut selkeä ja juhlittava merkki joukkueen kehityksestä. Toki liigasijoitus parani tällä kertaa muutaman pykälän kahdesta edeltävästä kaudesta, mutta viime sesongilla Arsenalilla ei ollut europelejä häiritsemässä pääsyä Valioliigaan kärkinelikkoon.

Toisin sanottuna Arsenalilla oli tie auki maanosan ykkösturnaukseen, mutta se sortui liian usein kompurointiin. Paluu europeleihin on sinänsä hieno asia, mutta viime kaudella oli muutamakin peli, joista Arsenal olisi hyvin voinut napata ne kaipaamansa kaksi pistettä ja enemmänkin.

Artikkeli jatkuu kuvan alla.

Arsenal hävisi viime kauden kolmanneksi viimeisessä sarjapelissä Tottenhamille 0-3 ja heti perään Newcastlelle 0-2. Kuva: Getty Images

Erikoista Arsenalin viime kaudessa oli se, että se pelasi Valioliigassa vain kolme tasapeliä – vähiten kaikista sarjan joukkueista. Ajoittain tuntui, ettei Tykkimiesten otteissa ollut välimuotoa. Arsenal oli joko kentän kuningas tai täydellinen vastaantulija.

Viime kauden hankinnat olivat pääosin onnistuneita. Ben White, 24, Martin Ødegaard, 23, Aaron Ramsdale, 24, ja Takehiro Tomiyasu, 23, onnistuivat kaikki nousemaan merkittäviin rooleihin, ja jotkut heistä jopa ylittivät heihin kohdistuneet odotukset.

Albert Sambi Lokongasta, 22, ja Nuno Tavaresista, 22, ei voi sanoa samaa, mutta heillä on yhä aikaa kääntää kurssinsa parempaan suuntaan Pohjois-Lontoossa, jos seura vain antaa siihen mahdollisuuden.

Kaikki viime kauden hankinnat kertovat jo ikänsä puolesta siitä, mitä Arsenal seurana tavoittelee: se haluaa kasata nuorehkoista pelaajista yhtenäisen toimintakulttuurin joukkueen, joka kasvaa yhdessä voittavaksi kollektiiviksi.

Arsenal on kaivannut tietynlaista kulttuuriuudistusta siitä asti, kun legendamanageri Arsène Wenger ei enää pystynyt ylläpitämään luomaansa kokonaisuutta menestyksekkäästi.

Kenties merkittävin osoitus tuon kulttuurimuutoksen etenemisestä ei olekaan Arsenalin hankkimissa pelaajissa, vaan siinä, kenestä kaikista seura on hankkiutunut eroon.

Suurseuran arkeen liittyy väkisinkin ajoittain draamaa, kun kuvaan astuvat isot summat, nimekkäät tähtipelaajat ja heidän edesottamuksensa niin kentällä kuin sen ulkopuolella.

Arsenal osoitti kuitenkin viime kaudella ja sen alla, että kollektiivi tulee ensin, eikä diivoille kumarrella, vaikka selässä tai palkkakuitissa lukisi mitä tahansa.

Lähihistorian parhaat esimerkit tästä ovat Mattéo Guendouzin, 23, ja Pierre-Emerick Aubameyangin, 33, tapaukset.

Riitapukarin maineeseen noussut Guendouzi lähetettiin lainalle ja myytiin lopulta pois, vaikka hänen lahjakkuutensa oli itsestäänselvyys. Ranskalaistaituri saattaa hyvinkin vielä nousta maailman huipulle toista reittiä, mutta Arsenal ei kaivannut hänen touhujaan häiritsemään joukkueen harmoniaa.

Artikkeli jatkuu kuvan alla.

Aubameyang (vas.) ja Guendouzi eivät enää Arsenalissa palloile. Kuva: Getty Images

Aubameyangin tapaus oli vielä huomattavasti isompi puheenaihe. Hän lähti viime kauteen Tykkimiesten kapteenina, mutta nauha vietiin häneltä pois toistuneiden kurinpidollisten rikkomusten takia.

Gabonilaiskärki ei ollut yltänyt rahakkaan jatkosopimuksensa solmittuaan enää totutulle tasolleen, mutta Arsenal teki silti todella ison ja kokoiselleen seuralle poikkeuksellisen päätöksen, kun se pudotti yhden isoimmista tähtipelaajistaan täysin kokoonpanon ulkopuolelle.

Helmikuun alussa Arsenal tiedotti, että se on purkanut Aubameyangin sopimuksen yhteisymmärryksessä pelaajan kanssa. Tiedotteen julkaisuhetkellä gabonilaishyökkääjä oli jo harjoittelemassa uuden seuransa Barcelonan riveissä.

Arsenal on tehnyt vaikeita, mutta toimintakulttuurinsa edesajamiseksi välttämättömiä päätöksiä. Vaikka Tykkimiehet ei päässyt juhlistamaan paluuta Mestarien liigaan, voidaan Lontoon pohjoispuolella iloita siitä, että Arsenal näyttää ja tuntuu jälleen seuralta ja yhteisöltä, jolla on vahva identiteetti niin kentällä kuin sen ulkopuolella. Se kantaa vielä pitkälle.

Arsenalin kausiennakon muut artikkelit julkaistiin keskiviikon aikana. Lue kaikki jutut linkeistä: Viime kausi (LUE), kesän siirtoikkuna (LUE), avainpelaaja ja läpimurto (LUE), sekä arvio ensi kaudesta (LUE). Kaikki joukkue-ennakot löytyvät TÄÄLTÄ.